Extremely Large Telescope: una actualización sobre la construcción del gigantesco telescopio europeo

El Extremely Large Telescope (ELT) del Observatorio Europeo Austral es un revolucionario telescopio terrestre que tendrá un espejo principal de 39 metros. Será el telescopio más grande del mundo en luz visible e infrarroja: el ojo más grande del mundo enfocado en el cielo. La construcción de este proyecto técnicamente complejo avanza a buen ritmo, con el ELT superando el 50% de avance.

El telescopio está ubicado en lo alto de Cerro Armazones en el Desierto de Atacama de Chile, donde los ingenieros y trabajadores de la construcción ensamblan la estructura de la cúpula del telescopio a un ritmo vertiginoso. La estructura de acero, que se puede ver cambiando todos los días, pronto adquirirá la típica forma redonda de las cúpulas de los telescopios.

Los espejos del telescopio y otros equipos están siendo construidos por empresas en Europa, donde el trabajo también avanza a buen ritmo. El ELT de ESO tendrá un diseño óptico pionero de cinco espejos, que incluye un espejo principal gigante (M1) compuesto por 798 segmentos hexagonales. Se ha fabricado más del 70% de las piezas y soportes de estos segmentos, mientras que M2 y M3 se han fundido y pulido. Particularmente impresionante es el progreso del trabajo en M4, un espejo adaptable y flexible que ajustará su forma mil veces por segundo para corregir las distorsiones causadas por las turbulencias del aire: sus seis esbeltos pétalos están completamente terminados y en proceso de ser integrados en su unidad estructural. Además, las seis fuentes láser, otro elemento clave del sistema de óptica adaptativa del ELT, se han producido y entregado a ESO para su prueba.


Todos los demás sistemas necesarios para completar el ELT, incluido el sistema de control y el equipo para el montaje y puesta en servicio del telescopio, también están muy avanzados en desarrollo o producción. Además, los cuatro primeros instrumentos científicos con los que estará equipado el ELT se encuentran en la fase final de diseño y algunos están a punto de empezar a fabricarse. Además, la mayor parte de la infraestructura de apoyo de ELT ahora se encuentra en o cerca de Cerro Armazones. Por ejemplo, el edificio técnico que, entre otras cosas, se utilizará para el almacenamiento y revestimiento de los distintos espejos del ELT está completamente construido y equipado, mientras que la planta de energía fotovoltaica que suministra energía renovable (Una energía renovable es una fuente de energía que se renueva lo suficientemente rápido como para ser…) en el sitio del ELT comenzó a funcionar el año pasado.

La construcción del ELT de ESO comenzó hace nueve años con una ceremonia inaugural. La cima de Cerro Armazones fue aplanada en 2014 para dejar espacio para el telescopio gigante.


Sin embargo, la finalización del 50% restante del proyecto debería ser mucho más rápida que la construcción de la primera mitad del ELT. La primera mitad del proyecto incluyó el largo y meticuloso proceso de finalización del diseño de la gran mayoría de los componentes que se fabricarán para el ELT. Además, algunos elementos, como los segmentos del espejo y sus monturas y sensores, requirieron prototipos detallados y pruebas exhaustivas antes de la producción en masa. Además, la construcción se vio afectada por la pandemia (Pandemia (del griego antiguo πᾶν / pãn (todos) y…) COVID-19), el sitio estuvo cerrado durante varios meses y la producción de muchos elementos del telescopio se retrasó y corre el riesgo de no estar terminado y funcional.

Xavier Barcons, Director General de ESO, dijo: «El ELT es el más grande de la próxima generación de telescopios ópticos e infrarrojos terrestres y el más avanzado en consorcios de construcción, industria e instrumentos. Estoy extremadamente orgulloso de que el ELT haya alcanzado este hito».

Programado para comenzar las observaciones científicas en 2028, el ELT de ESO abordará cuestiones de astronomía (la astronomía es la ciencia de observar las estrellas, buscando explicar…) como: ¿Estamos solos en el Universo? ¿Son las leyes de la física (Física (del griego φυσις, naturaleza) etimológicamente la…) universales? ¿Cómo se formaron las primeras estrellas y galaxias? Cambiará radicalmente lo que sabemos sobre nuestro Universo y nos hará repensar nuestro lugar en el cosmos.

Notas:
El porcentaje de finalización de ELT se estima en función de su «valor ganado», una métrica de gestión de proyectos utilizada para evaluar el progreso de un proyecto teniendo en cuenta el cronograma y el costo. Actualmente, el ELT está al 50% del plan del proyecto.

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