Investigadores descubren una columna de polvo emitida… ¿por un cometa extrasolar?

Un equipo de investigación, en el que participan científicos del CNRS-INSU, acaba de publicar el posible descubrimiento de una columna de polvo emitida por un cometa extrasolar, un pequeño núcleo sólido de tan solo 5 km de diámetro, alrededor de la estrella (Una estrella es un objeto celeste emisor de luz, similar a un…) HD 172555. Esta joven estrella blanca del hemisferio sur (El hemisferio sur o hemisferio austral es la mitad del globo…) se encuentra en la constelación (Una constelación es un conjunto de estrellas cuyas proyecciones sobre la bóveda…) del pavo real, a 95 años luz de la Tierra y alcanza una temperatura (La temperatura es una cantidad física medida a través de un termómetro y…) superficie (Una superficie generalmente designa el capa superficial de un objeto El término a…) de 7800 Kelvin (7500 ºC). Tiene apenas 20 millones de años.

Vista artística de la columna de polvo de un cometa
© Alain Lecavelier / MidJourney

La observación de cometas en este sistema nos puede ayudar a comprender cómo era el aspecto de nuestro sistema solar (El sistema solar es un sistema planetario compuesto por una estrella, la…) a la misma edad, luego cómo evolucionó hasta la actualidad , 4.500 millones de años después. Exo-cometas, es decir cometas en órbita alrededor de una estrella diferente (En matemáticas, lo diferente se define en la teoría algebraica de…) del Sol (El Sol (Sol en latín, Helios o Ήλιος en griego) es el estrella…), ya había sido detectada en este sistema en 2014, pero en forma de nubes de gas. Aquí, el diámetro (En un círculo o una esfera, el diámetro es un segmento de línea que pasa por el centro…) es comparable al tamaño de los núcleos de los cometas en el Sistema Solar, lo que sitúa a los exo-cometas de HD 172555 en la misma clase de objetos que estos.

Gracias al satélite europeo CHEOPS, misión S de la ESA lanzada en diciembre de 2019, el equipo registró las variaciones de luminosidad (Luminosidad designa la característica de lo que emite o refleja…) del sistema HD 172555 de forma continua durante 2 días consecutivos, con un fotométrico precisión de sólo 0,2 por mil. Este es el primer seguimiento continuo de esta estrella hasta la fecha. La precisión de las observaciones de CHEOPS permitió extraer la firma de un cometa extrasolar de 5 km de diámetro que pasaba frente a esta estrella. HD172555 se convierte en el único otro sistema con el de la famosa Beta Pictoris (Beta Pictoris (β Pic / β Pictoris) es la segunda estrella más brillante…) donde se han descubierto y confirmado cometas extrasolares, por varios medios instrumentales.

Este descubrimiento alimenta la esperanza de algún día comparar la composición de los cometas en el Sistema Solar con la de los cometas ubicados alrededor de otras estrellas. Los próximos descubrimientos sobre HD 172555 pueden llegar pronto, ya que el Telescopio Espacial Hubble observará este sistema en marzo y junio para estudiar el gas de sus cometas.

Satélite CHEOPS
© ESA / ATG MEDIALAB

Para saber más:
Kiefer, F., Van Grootel, V., Lecavelier des Etangs, A., et al., Hint of an exocomet transit in the CHEOPS lightcurve of HD 172555, 2023, arXiv e-prints, arXiv:2301.07418.

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