Los genes de los sobrevivientes de la peste: consecuencias no deseadas

Casi 700 años después de la gran epidemia de la Peste Negra, muchos europeos aún llevan la marca en sus genes. Con consecuencias no deseadas.

Traída a Europa por las ratas, la bacteria Yersinia pestis provocó entre 1347 y 1352 lo que sigue siendo el mayor desastre epidemiológico del último milenio (Un milenio es un período de mil años, es decir, diez siglos). La peste (La peste (del latín pestis, enfermedad contagiosa) es una enfermedad multifacética que es…) era conocida desde hacía mucho tiempo: había provocado otras epidemias, la «primera ola» (Una ola es un movimiento oscilatorio de la superficie de un océano, mar o lago. La…)», del año 541, siendo conocida como la plaga de Justiniano. Pero el de 1347 fue particularmente virulento: habría matado, en ciertas regiones, hasta la mitad de los adultos en edad de trabajar.

Los historiadores no están de acuerdo con las cifras exactas y todavía debaten hoy las discrepancias en las tasas de mortalidad que han surgido de una región a otra. Pero los genetistas han estado apuntando desde finales de la década de 1990 a una serie específica de mutaciones que pueden haber aumentado las posibilidades de que algunas personas resistan esta enfermedad (Enfermedad es una alteración en las funciones o la salud de un organismo vivo, animal…).

Sin embargo, en un nuevo estudio publicado el 19 de octubre en la revista Nature, algunos de estos genetistas escriben que esta defensa inmunitaria tuvo un precio: aquellos que todavía portan estas mutaciones heredadas de sus ancestros hoy tienen más riesgo de sufrir trastornos inmunitarios como Enfermedad de Crohn (La enfermedad de Crohn es una enfermedad inflamatoria crónica de todo el tracto digestivo, etc.).

Si tienen razón, sería un ejemplo de selección natural (En biología, la selección natural es uno de los mecanismos que guían la evolución…) en acción: en todas las poblaciones de seres vivos durante siglos, cientos de millones de años, individuos con una «ventaja» evolutiva sobrevive y transmite esta ventaja a sus descendientes. Pero la diferencia aquí es que habría una consecuencia de esta ventaja, que aún es demasiado pronto para medir, incluso después de 700 años.

El equipo que publica en Nature analizó fragmentos de ADN en 318 esqueletos enterrados en tres cementerios británicos entre los años 1000 y 1500, incluidas 42 víctimas de la Peste Negra (La Peste Negra es una pandemia de peste bubónica que afectó a la población…). Estos investigadores observaron 245 mutaciones asociadas con nuestro sistema inmunológico que se volvieron mucho más frecuentes después del brote. Sin embargo, esto no prueba que estas sean las mutaciones que protegieron contra la bacteria: algunos pueden haberse beneficiado simplemente de un golpe de suerte, en un contexto (El contexto de un evento incluye las circunstancias y condiciones que lo rodean; el…) donde murió tanta gente en poco tiempo (Tiempo es un concepto desarrollado por el ser humano para aprehender el…). Pero 35 de estas mutaciones se propagan mucho más rápido que las demás, hasta el punto (Graphie) donde solo la selección natural puede explicarlas, dicen los investigadores en su artículo.

También llegaron a resultados similares con 198 esqueletos de Dinamarca que vivieron entre los años 850 y 1800, e incluso se dirigieron con mayor precisión a cuatro mutaciones que se extendieron con la misma rapidez en ambos lugares.

No explica por qué esto a su vez favorecería la enfermedad de Crohn, excepto que el sistema inmunológico está involucrado en ambos casos. Y no es imposible que futuras investigaciones descubran que estos genes ofrecen protección contra otras enfermedades además de la peste.

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